O programa ‘Greenliner’ da Etihad oferece um vislumbre de um futuro mais sustentável para a aviação

O programa ‘Greenliner’ da Etihad oferece um vislumbre de um futuro mais sustentável para a aviação

Apesar de alguns representantes na conferência climática COP27 da semana passada tenham sido criticados por terem chegado de avião privado, houve quem chegasse ao Egipto a bordo de voos que se diz serem livres de emissões, uma vez que eram totalmente alimentados por combustível de aviação sustentável.

Os voos faziam parte de um programa chamado “Greenliner”, dirigido pela Etihad Airways, a transportadora nacional dos Emiratos Árabes Unidos, como um banco de ensaio para soluções de viagens aéreas sustentáveis.

A aviação comercial foi responsável por pouco mais de 2% das emissões globais de CO2 em 2021, o que sugere que pode estar a contribuir de forma modesta para as alterações climáticas. Mas os números não revelam tudo, uma vez que as viagens aéreas afetam o clima de formas mais complexas do que apenas através das emissões de carbono, e prevê-se que o seu impacto aumente no futuro, uma vez que cada vez mais pessoas vão querer voar.

Embora as energias renováveis e os veículos elétricos ofereçam vias claras para descarbonizar setores como a energia e o transporte rodoviário, a questão é menos simples para a indústria aeronáutica.

Como resultado, a indústria não está no bom caminho para atingir a sua meta líquida zero até 2050, e está a contar que dois terços dessa transição sejam alcançados através do combustível de aviação sustentável (SAF). É feito a partir de produtos residuais e pode reduzir as emissões em 80% em média – mas atualmente representa apenas 1% da utilização global de combustível para aviões a jato. Algo precisa de mudar, rapidamente.

É por isso que o SAF é um dos elementos-chave do programa “Greenliner”. “É essencialmente um apelo à ação”, afirma Mariam AlQubaisi, chefe de sustentabilidade da Etihad. “A ideia surgiu em finais de 2019 para lançar uma mensagem à indústria: vamos tentar tudo o que for possível para descarbonizar.” O programa baseia-se no Boeing 787 Dreamliner, mas a Etihad tem uma iniciativa semelhante, chamada Sustainable50, dedicada ao Airbus A350. Desde o seu lançamento, o Greenliner tem defendido a adoção do SAF e abordado questões como o desperdício de plástico e rotas de voo ineficientes.

O programa ‘Greenliner’ da Etihad oferece um vislumbre de um futuro mais sustentável para a aviação

O Airbus A350 “Sustainable50” da Etihad

 

A alcunha “Greenliner” é frequentemente utilizada para se referir a uma aeronave específica 787, que AlQubaisi designa como a “mascote” do programa. Como já seria de esperar, está pintada de verde – como forma de prevenir acusações de greenwashing.

“Qualquer projeto que qualquer companhia aérea lance poderá sempre ser acusado de greenwashing”, explicou. “Pintar o avião de verde foi uma forma de desafiar esta questão e deixar explícito que é dedicado a um propósito. Responsabilizamo-nos pelas nossas emissões: Estamos a afirmar que sim, somos um grande emissor – mas estamos a tomar medidas em relação a isso”.

Uma solução rápida

 

A Etihad transportou representantes para Sharm El Sheik no Egipto, onde se realizou a COP27, acrescentando uma escala ao seu serviço regular de Washington Dulles a Abu Dhabi. O voo foi “livre de emissões” por ser inteiramente alimentado por SAF (Combustível de Aviação Sustentável) – no entanto este aspeto tornou-se confuso porque os aviões utilizavam, aparentemente, o combustível tradicional dos aviões a jato.

A aparente situação absurda destaca os desafios, tanto com a infraestrutura de SAF, como com a comunicação de iniciativas verdes. O avião não tinha SAF a bordo porque os regulamentos atuais proíbem voos comerciais de utilizar mais de 50% de SAF, uma vez que nem todos os motores são certificados para concentrações mais elevadas. Além disso, nem todos os aeroportos têm a infraestrutura para o utilizar, e o combustível verde deve vir de uma instalação de produção relativamente próxima do aeroporto para evitar a anulação da redução das emissões de voo com aquelas que são provenientes do seu transporte.

Assim, a Etihad adquiriu SAF suficiente para alimentar o voo e entregou o combustível ao Aeroporto Internacional de Los Angeles, que dispõe das infraestruturas e instalações necessárias. Aí, o SAF foi integrado no sistema de reabastecimento do aeroporto com combustível tradicional, e utilizado por qualquer aeronave que estivesse a reabastecer nesse dia. Este sistema chama-se “Book & Claim”, e é atualmente a única forma de um voo declarar que está a utilizar 100% SAF. As emissões são simplesmente compensadas noutro lugar, em vez de num voo específico.

O programa ‘Greenliner’ da Etihad oferece um vislumbre de um futuro mais sustentável para a aviação

O programa “Greenliner” da Etihad testa iniciativas sustentáveis sobre este Boeing 787 Dreamliner.

 

AlQubaisi chama-lhe uma “solução rápida” até que os regulamentos mudem, mas para que a SAF se torne mais generalizada, é necessário mais progresso. “O preço do SAF é quatro a cinco vezes superior ao do combustível de avião convencional e o seu fornecimento é limitado. Apenas dois organismos estão autorizados a certificá-lo, portanto, até termos mais e até os governos intervirem para incentivar a produção, a SAF continuará a ser limitada”, afirma.

Etihad utilizou extensivamente o SAF numa série de “Ecoflights”, que empregam a frota 787 e A350 da transportadora para avaliar novas iniciativas de sustentabilidade. Estas culminaram no voo mais amigo do ambiente de sempre da companhia aérea, um serviço Londres Heathrow para Abu Dhabi, a 23 de outubro de 2021. O voo, segundo Etihad, alcançou uma redução global de 72% nas emissões utilizando 38% SAF (via “Book & Claim”) e adotou uma série de outras medidas, tais como a redução do plástico de utilização única em 80% e a entrega de bagagem através de tratores elétricos.

Foi também o primeiro voo comercial a testar uma nova forma de combater as emissões, utilizando a navegação e a inteligência artificial para evitar a formação de rastos de condensação. Estes rastos de vapor formam-se quando os cristais de gelo coalescem em torno dos gases de escape emitidos pelos motores das aeronaves, e resultam em nuvens temporárias que retêm o calor, contribuindo

significativamente para o efeito de aquecimento das viagens aéreas. Mas a modificação da rota ou altitude do avião pode ajudar bastante. “O aquecimento que se evita simplesmente acrescentando um pouco mais de tempo à viagem é de até 60%, se não mais”, afirma AlQubaisi. “O que é bom nisto é que é criado através de algoritmos específicos que fazem com que o sistema se torne mais inteligente quanto mais o utilizamos.”

 

Um futuro mais verde?

Os “EcoFlights” da Etihad experimentaram uma série de tecnologias e técnicas destinadas a reduzir as emissões, tais como uma subida otimizada e uma descida contínua, o arranque do motor de última hora, procedimentos de táxi utilizando um único motor, e lavagem do motor com uma espuma especial que melhora a eficiência, reduzindo a acumulação de depósitos.

Muitas destas técnicas foram integradas desde então em operações quotidianas, e, em reconhecimento destes esforços, a Etihad foi nomeada a “Companhia Aérea Ambiental do Ano 2022” nos prémios anuais de classificação de companhias aéreas. De acordo com Geoffrey Thomas, editor-chefe da Airline Ratings, a Etihad demonstrou “uma liderança clara no impulso para um voo sustentável”.

Ainda há muito a fazer, afirma AlQubaisi: “Esta é uma indústria que tem tido rédea solta na poluição há muitos anos e já é tempo de assumirmos a nossa responsabilidade de descarbonizar.”

A chave para se conseguir uma aviação mais verde é que todos trabalhem nesse sentido, acrescenta: “Esperemos que ouçam falar de mais companhias aéreas a aderir ao programa Greeliner, porque não importa quem o faz primeiro – o que importa é quem o faz melhor.”

“Podemos fazer melhor em conjunto, porque a sustentabilidade não é uma área de competição, é uma área de colaboração.

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