大谷翔平「小4からホームラン量産」伝説…幼なじみ捕手が明かす成長物語「中学の時はストライクが入らず、大変だった」

大谷翔平「小4からホームラン量産」伝説…幼なじみ捕手が明かす成長物語「中学の時はストライクが入らず、大変だった」

今季、ドジャースで打者として期待に答える活躍を見せている大谷翔平。学生時代の投打の歩みを幼なじみのキャッチャーが振り返る

今季ドジャースで活躍を見せる大谷翔平。その姿を北海道から友人として見守る幼なじみがいる。2歳年上の捕手・佐々木大樹だ。幼少期から花巻東入学までについて振り返ってもらった。(全2回の第1回/後編も配信中)

「ダイキくん」「ショウヘイ」

 幼少期の大谷翔平から「ダイキくん」と呼ばれ、頼られた2つ年上の幼なじみがいる。佐々木大樹は、32歳となった今でも、北海道の日本製鉄室蘭シャークスで白球を追いかけている。そのひたむきな姿は、「ショウヘイ」とともに岩手で過ごしたあの時代と、何ら変わりはない。

「翔平は当時から活発で、ゲームをするというよりは、とにかく外で野球やサッカー、ドッジボール、鬼ごっこをしていました。僕も外が好きだったので、みんなでよく遊んでいました」

 初対面は幼稚園の頃だった。互いの母親同士が近所の体育館でやっていたバドミントンについていくうちに、子ども同士が仲良くなった。ただ、幼少期の2学年差と言えば、体格面や運動能力などを含めて違いは明確。外で遊ぶにしても、走り回る年長のはるか後ろをついていくのがやっとだが、翔平少年も負けていなかった。

2学年上の佐々木と肩を並べる身体能力

「体力や身体能力、走りも僕とほとんど変わりませんでした。当時からやっぱり凄かったです」

 佐々木はその後、硬式の水沢リトルで本格的に野球を開始。大谷も小学2年で入部し、4年になる頃には、65メートルほど先にある右翼のネットを越すほどの打撃を披露していたという。

「小4から飛ばしていましたね。バッティングは本当に凄かったと思います。普通の球場よりは狭いですけど、ホームランも何本か入れていました」

 中学では一関リトルシニアへと進むと、その2年後には大谷も再び後に続いた。身長は、中1にして175センチと、他の新入生より頭一つ抜けていた。投手と捕手を務めていた佐々木が、「投手・翔平」を振り返る。

「スピードは当時で130キロ近かったと思いますが、コントロールが悪かったですね。フォアボールやデッドボールを何回出しても、ストライクを入れに行こうとするわけでもなく、全力で腕を振って自分の球を投げてくるので、大変だった印象しかありません」

打者としての凄み「どこに投げても打たれそう」

 ただ、投手として相対した「打者・翔平」は、別格だった。

「スイングも凄いですが、懐が深い構えでオーラがありました。どこに投げても打たれそうな感じがしました」

 佐々木はその後、甲子園を目指し、花巻東に進学。1学年上には、菊池雄星(現トロント・ブルージェイズ)がいた。

大谷と菊池

「翔平はどちらかと言えば、高いところから腕を振り下ろして速い球を投げるんですけど、雄星さんは横からくる左特有のクロスファイアが凄かったです」

 花巻東は、その菊池を擁し、2009年センバツに初出場すると、岩手県勢初の決勝まで進み準優勝。同年夏には岩手県勢90年ぶりとなる4強進出を果たした。2年生だった佐々木も左翼、そして2番手捕手としてチームの快進撃に大きく貢献した。

「僕らが結構初めてというか、歴史を変えたところもあったので、その時の岩手の盛り上がりは凄かったですね」

花巻東で、甲子園で優勝しよう

 佐々木はこの時、中3となった大谷を花巻東に誘うため、一通のメールを送った。

「花巻東で、甲子園で優勝しよう」

 大谷も、地元の高校が春夏の甲子園で活躍する姿に刺激を受けたことは間違いない。8月頃には進路を絞り、三度、「ダイキくん」の背中を追って、花巻東に入学した。

 最上級生となった佐々木は、新チームから主将を務めていた。呼び名は「ダイキさん」に変わり、久しぶりに受ける幼なじみのボールは、中学の頃とは別格だった。

「190センチの大きさで体を柔らかく使いこなせるので、投手の方が可能性があると思って見ていました。体重は68キロぐらいしかなかったですが、144キロを投げたり、ホームランを打ったりしていたので、体を作ったらもっと凄い選手になると感じていました」

監督がこだわった全力プレー

 佐々木の期待通りに、大谷は1年春からベンチ入り。右翼でスタメンに名を連ねることもあった。ただ、そのことで、スタンドで応援することになった上級生がいる。少しでも気の抜いたプレーをすれば、佐々木洋監督から烈火のごとく怒られた。

「3年生を差し置いて試合に出ていたので、逆に厳しくされていたと思います。全力疾走とかしなくても怒られていましたね」

投手・大谷の進化

 大谷は佐々木監督の方針で、1年時は体作りに主眼を置き、「打者7割、投手3割」(佐々木大樹)ほどの比率で練習を行っていた。それでも、マウンドに上がった大谷と対戦した時は「三振したりしていました」という。中学時のイメージは、すっかり消え去っていた。

「荒れてはいますが、ストライクが入るようになっていて、変化球も精度はかなり上がっていました。器用でしたね」

 幼なじみの関係とはいえ、3年生と1年生が他の部員の前で仲良く話すことは難しい。それでも、「翔平からストレッチとか、コンディショニングのことを聞かれたので、教えた記憶はあります」と振り返る。上下関係の垣根を超えて、野球がうまくなることだけを追求していった。

寮で同部屋生活「すごい寝ていました」

 寮では一関リトルシニアの先輩、後輩という間柄から、2人同部屋でプライベートを共にした。大谷は今でも1日10時間以上の睡眠を取るが、この頃も「すごい寝ていました」と佐々木は振り返る。

「練習がきつすぎて、基本的にはお互い寝ていました。部屋にはテレビがなかったので、DVDプレーヤーで『アメトーーク!』を見たりしました。勉強は……していなかったです(笑)。多分授業をしっかり聞いていたんだと思います」

 最後の夏が近づくにつれ、2年連続甲子園出場への重圧は増していったが、昔と変わらない幼なじみの天真爛漫な性格が、佐々木の緊張をほぐしてくれた。

<つづく>

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