Pourquoi la bouteille de vin fait 75 cl ?

pourquoi la bouteille de vin fait 75 cl ?

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La bouteille de vin a une mesure étrange. Elle contient trois quarts de litre. C'est quand même spécial, car il s'agit quasi du seul contenant biscornu diffusé urbi et orbi. Si on épluche tous les sites sérieux sur la question, on remarque qu'ils tartinent à peu près la même tambouille.

En gros, on nous dit, primo, que Bordeaux commerçait avec l'Angleterre. Ça, c'est vrai. Secundo, que les Anglais travaillaient avec le gallon impérial. Également vrai. Tertio, que le gallon impérial faisait 4,5 litres. Pas totalement faux. Puis, on sort la calculatrice et, hop, on trouve pile-poil 50 gallons dans un tonneau de 225 litres. Or, 225 litres, c'est justement le tonneau bordelais. Oh ! Miracle ! Hosanna !

Le gallon impérial ne fait pas 4,5 litres

Le point est donc de dire que le tonneau bordelais est un multiple entier du gallon anglais. Cette affaire est trop belle pour être vraie et donc, c'est vrai (qu'elle est trop belle). Il s'agit d'un mythe moderne, une gigantesque carabistouille comme on dit en Belgique, une faribole.

Démontons la calembredaine. Le gallon impérial ne fait pas 4,5 litres : ça, c'est une vue très continentale de la chose. Le gallon impérial fait précisément 4,54609 litres. On ne voit pas bien pourquoi les camarades anglais laisseraient tomber la virgule. Pour eux, le gallon c'est le gallon, il est à l'unité. Il ne prend des virgules que dans notre système d'unité à nous.

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Si maintenant on divise le tonneau bordelais de pile-poil 225 litres par un vrai gallon impérial, on trouve un nombre biscornu de flacons : 49,49308 bouteilles. Cette affaire de gallon qui aurait imposé la bouteille de trois quarts de litre prend l'eau (dommage pour du vin), mais le coup de grâce est à venir. J'espère que vous êtes assis.

Un gigantesque bricolage

Le fait que le tonneau serait un multiple entier du gallon n'explique pas encore pourquoi la bouteille n'est pas à l'unité (soit un litre). Là, on fait une sorte de tour de passe-passe, un jeu de bonneteau. On nous explique que le tonneau bordelais faisant 225 litres, on a pris des bouteilles de trois quarts de litre et, patatras ! Cela faisait pile-poil 300 bouteilles. Voilà le miracle mathématique de la science alcoolique. C'est plus fort que du roquefort, cette affaire.

En vérité, si le tonneau bordelais fait 225 litres, on aurait pu très bien prendre 225 bouteilles d'un litre, comme pour l'eau officielle, sans se compliquer les méninges avec des trois quarts de litre. En résumé, on semble préférer 300 à 225. Soit. Il est vrai que 300 est plus rond que 225, encore que.

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Faisons un petit détour en Bourgogne. La pièce bourguignonne fait 228 litres. Là, ça marche aussi : on peut soit y fourrer 228 bouteilles d'un litre, soit 304 bouteilles de trois quarts de litre. Vient alors la question sur laquelle les Romains s'empoignèrent : 304 est-il plus rond que 228 ? C'est tout de suite moins clair, cette affaire. On sent qu'on bute sur un os.

Résultat des courses, à peu près rien ne tient la route dans ce dossier, mais à peu près tout fait sens pour autant que l'on ferme un peu les yeux. En vérité, c'est un gigantesque bricolage. Primo, le gallon impérial n'est pas un diviseur du tonneau. Secundo, quitte à prendre le tonneau, autant prendre des bouteilles d'un litre.

* Le professeur Fabrizio Bucella est docteur en physique et professeur des universités à l'Université libre de Bruxelles (Belgique). Il enseigne également dans les universités de Bordeaux, Reims et à Sciences Po Lille. Ses livres, qui allient science et pédagogie, sont publiés aux éditions Dunod et Flammarion. Régulièrement, il publie de courtes vidéos sur les réseaux sociaux et nous donne rendez-vous au travers de sa rubrique « Le prof en liberté ».

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